JOE VAN COTTOM

Joe Van Cottom zal zowat de enige Belg zijn die van Walt Disney een rondleiding kreeg zowel in de Disney Studios als op zijn privé eigendom.

Joseph Van Cottom werd geboren in 1898 als zoon van een Brusselse beenhouwer. Van kindsbeen af voelde hij zich aangetrokken tot de journalistiek. Reeds op zijn zestiende maakte hij zijn eerste sportverslag en na de Eerste Wereldoorlog werd Joseph Van Cottom sportjournalist voor het dagblad 'Neptune' en correspondent voor het Parijse weekblad 'Le Sportif'. Voor de Brusselse krant 'Demain' (waarvan de naam later 'Le Midi' werd) leidde hij de sportrubriek. Het is in die periode dat zijn interesse voor film begon te groeien.

In 1923 raakte hij bevriend met Maurice Chevalier en twee jaren later stichtte hij 'De Bond van de Belgische Filmpers'. In zijn vrije tijd was journalist Van Cottom een verwoed hengelaar en vreemd genoeg kwam hij daardoor in Hollywood terecht.

joe van cottom en disney waltIn 1939 werd hij door een Amerikaanse sportjournalist uitgenodigd voor het wereldkampioenschap tonijnvissen. Daar raakte hij echter meer onder de indruk van de filmwereld dan van de sportvisserij.

Terug in België, vatte hij het plan op om een filmweekblad uit te geven. In 1944, amper één maand na de bevrijding, stichtte hij 'Ciné Revue' waarvan hij tot in 1982 directeur-hoofdredacteur was. In 1946 trok Joseph Van Cottom voor het eerst naar Hollywood.

Na een bootreis van 18 dagen arriveerde hij als eerste Europese filmjournalist in het Mekka van de filmindustrie. Zijn eerste interview was met actrice Olivia De Havilland.
Zijn dochter Rolande Van Cottom herinnert zich:
"Van 1946 tot 1981 trok mijn vader ieder jaar voor twee maanden naar Hollywood. Daar was hij kind aan huis in alle filmstudio's en vele befaamde filmsterren werden persoonlijke vrienden. Tot zijn meest intieme vriendenkring behoorden Bette Davis, Nathalie Wood, Gary Cooper, Cecil B. De Mille, Elizabeth Taylor, Charlie Chaplin en Walt Disney. Mijn vader organiseerde jaarlijks een filmgala in Brussel. Daar overhandigde hij een beeld, speciaal voor Ciné Revue ontworpen, aan de meest succesvolle filmster van het voorbije jaar. De filmsterren die op dat gala uitgenodigd waren, kwamen gewoon thuis over de vloer. Ik herinner me nog zeer goed hoe onder andere Nathalie Wood en Gary Cooper bij ons thuis op de sofa hebben gezeten. Walt Disney is nooit bij ons op bezoek geweest, maar aan hem had mijn vader de meest dierbare herinneringen. Walt Disney ontving in Amerika trouwens ook een Ciné Revue Award uit de handen van mijn vader. Deze award staat tentoongesteld in Disneyland."

Al snel werd in Hollywood zijn naam Joseph veranderd in Joe en onder de naam 'Joe Van Cottom' werd hij dan ook een bekende figuur daar.
In 'Ciné Revue' nummer 48 (29 november 1946) deed Joe Van Cottom verslag van zijn eerste bezoek aan de Walt Disney Studios in mei 1946. Dat eerste Studio-bezoek maakte op Joe Van Cottom een enorme indruk. Hij had natuurlijk reeds andere filmstudio's bezocht en juist daarom was hij zo aangenaam verrast door de vriendschappelijke en ongedwongen omgang van Walt met zijn personeel en door de technische perfectie van de Studio-uitrusting. Joe was ook geïmponeerd door het Studio-restaurant want voor amper 60 cent kon het personeel er uitgebreid lunchen in een aangename omgeving.
Dat eerste contact tussen Joe en Walt groeide uit tot een hechte vriendschap die bruusk werd afgebroken door Walts overlijden in 1966.

Hun vriendschap werd jaarlijks door Walt bezegeld met een geschenk voor Joe. Dit geschenk was meestal een tekening uit Disney's nieuwste tekenfilm.
Het mooiste geschenk dat Joe mocht ontvangen was echter een uitnodiging van Walt om op zijn domein met de miniatuurtrein te rijden. Walts grootste hobby was immers het bouwen van miniatuurtreinen die hij daarna op een spoorlijn, aangelegd in zijn tuin, liet rondrijden. Deze uitnodiging werd voor Joe Van Cottom een onvergetelijke ervaring.

Na de dood van Walt Disney bleef Joe Van Cottom jaarlijks de Studio bezoeken. Hij was echter van mening dat na Walts dood de sfeer in de Walt Disney Studios nooit meer dezelfde was en dat de kwaliteit van de films ook verminderde. In 1981 maakte hij zijn laatste trip naar Hollywood. Er was te veel veranderd, vond Joe. De gemoedelijke, ongedwongen sfeer van vroeger was verdwenen.

De man die kind aan huis was bij alle sterren van het witte doek en die Walt Disney 'mijn vriend' mocht noemen, stierf in 1994 op de gezegende leeftijd van 96 jaar.

Joe van Cottom's herinneringen aan Hollywood zijn te lezen in zijn boek 'Walt Disney, mon ami' uit 1989. Hier volgt een korte passage uit het uitgebreide verslag over zijn bezoek aan Walt Disney thuis:
"… Die morgen nam ik het ontbijt samen met Walt in de cafetaria van de Studio. Hij had me uitgebreid verteld over Peter Pan, de tekenfilm waarmee de Studio op dat moment zijn handen meer dan vol had. Walt had over het project gesproken met een nooit aflatend enthousiasme. Toen we onze borden leeg gegeten hadden, duwde Walt het zijne opzij, zette zijn ellebogen op de tafel en vroeg me: "Als we nu eens over iets anders zouden praten, Joe. Er is meer in het leven dan alleen maar film!"
Ik antwoordde hem dat ik dacht dat film zijn enige passie was.
"Ik heb er nog eentje", zei Walt. "Ik ben echter bang dat jullie, Europeanen, deze passie een beetje kinderachtig vinden. Ik moet echter bekennen dat deze passie een ideale afleiding is van mijn drukke beroepsbezigheden."
Dan vertelde hij al glimlachend: "Ik heb op mijn eigendom in Bevery Hills een traject voor een miniatuurtrein gebouwd. Geen kinderspeelgoed hoor, maar een echt werkende trein die hier in Amerika al heel wat bewondering heeft gekregen."
Hij zette zijn verhaal verder met een enthousiasme van een klein kind: "In Amerika bestaat er een federatie van miniatuurtreinbouwers die wel duizend leden telt. Ze staan allemaal vol bewondering voor mijn Carolwood Pacific Railway. Ik heb de oneffenheid van mijn terrein benut om het traject zo gevarieerd mogelijk te maken. Het traject loopt over een brug en onder een tunnel door."
De gedrevenheid waarmee hij vertelde, was even groot als toen hij me enkele minuten geleden uitleg gaf over Peter Pan.
"Morgen is het zaterdag," ging Walt verder. "Kom langs, dan kan je mijn trein zelf zien en beoordelen."
Voor niets ter wereld zou ik die uitnodiging afslaan en 's anderendaags om 14 uur reed mijn wagen de oprit op van Carolwood Drive 355 (Walt had zijn spoorweg genoemd naar de straatnaam) in Holmby Hills, een residentiële wijk tussen Bel Air en Beverly Hills. Walts verblijf was een grote en luxueuze witte villa in koloniale stijl, gebouwd in een heuvelachtig droomlandschap vol bloemen en bomen. Voor de woning lag het zwembad in de zon te schitteren. …"

Tot zover deze leuke passage uit Joe van Cottom's boek. Van Mevr. Rolande Van Cottom kregen we de toelating om dit gedeelte uit het boek en het fotomateriaal te gebruiken. Voor dit mooie gebaar evenals voor de zeer gastvrije ontvangst en de aangename gesprekken, willen we haar dan ook nogmaals van harte danken. In het clubblad # 22 kan je het volledige artikel over Joe van Cottom lezen en kan je tevens meer informatie vinden over zijn boek.

Tekst © MTM (Ludo Reynaerts)